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Un nouveau record pour le champ magnétique le plus puissant jamais vu dans l’univers : 1,6 milliard de Tesla

Une équipe d’astronomes utilisant le télescope à rayons X chinois Insight-HXMT a effectué une mesure directe du champ magnétique le plus puissant de l’univers connu. Le champ magnétique appartient à un magnétar actuellement en train de cannibaliser un compagnon en orbite.

Les magnétars sont méchants, mais heureusement rares. Il s’agit d’un type spécial d’étoiles à neutrons qui alimentent les champs magnétiques les plus puissants connus.

Les astronomes ne connaissent pas l’origine exacte de ces champs ultra-puissants, mais comme d’habitude ils ont leurs soupçons. Alors que les étoiles à neutrons sont constituées presque entièrement de neutrons, elles contiennent de petites populations de protons et d’électrons. Lorsque des étoiles à neutrons naissent dans les explosions de supernova d’une étoile massive, ces particules chargées peuvent brièvement créer un champ magnétique puissant. Dans les étoiles à neutrons normales, le champ magnétique fond rapidement loin de toute la physique complexe qui se produit dans l’explosion. Mais pour certaines étoiles à neutrons, le champ magnétique se verrouille avant que cela ne se produise. Lorsque l’étoile à neutrons se révèle enfin, elle conserve cette force magnétique impressionnante et un magnétar est né.

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Mais la plupart du temps, les astronomes doivent se contenter de mesures indirectes des intensités du champ magnétique du magnétar. Heureusement, les astronomes peuvent parfois avoir de la chance.

Récemment, une équipe d’astronomes a utilisé le nouvel observatoire chinois Insight-HXMT pour étudier J0243.6+6124, un pulsar ultralimineux de la Voie lactée. Ce pulsar a un compagnon en orbite qui s’est trop rapproché. L’extrême gravité du pulsar est actuellement en train de déchirer le compagnon, forçant son matériau dans un mince disque d’accrétion autour du pulsar.

Parfois, le gaz dans le disque d’accrétion s’embrase, produisant un flash de rayons X incroyablement brillants. Dans le spectre de ces rayons X, les astronomes ont trouvé une raie d’absorption causée par les électrons qui repoussent les rayons X. Ces électrons ne peuvent obtenir ce type d’énergie que s’ils sont alimentés par un champ magnétique, et donc grâce à cette observation, les astronomes ont pu mesurer directement les forces du champ magnétique.

Ils ont estimé une intensité de champ de 1,6 milliard de tesla, soit environ un million de milliards de fois plus fort que le champ magnétique terrestre.

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