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Les pôles magnétiques de la Terre ne sont probablement pas sur le point de basculer comme certaines personnes le craignent

Le champ magnétique terrestre nous protège du rayonnement spatial, mais nous ne savons pas ce qui se passe pendant les périodes où il bascule. Heureusement, on n’est probablement pas aussi proche que certains le craignent. Crédit image : ESA/MTG media lab

Selon une nouvelle étude, les craintes qu’une faiblesse localisée du champ magnétique terrestre indique un retournement imminent de la direction du champ sont sans fondement. La direction du champ géomagnétique finira par s’inverser, mais des anomalies locales comme celle-ci sont normales et se produisent, qu’un tel changement se produise bientôt ou non.

Lorsque certaines roches sont déposées, elles sont magnétisées dans la direction du champ magnétique terrestre. Ce simple fait a transformé la géologie, nous aidant à démêler les anciens mouvements continentaux. Il a également révélé que le champ a changé de direction assez soudainement plusieurs fois au cours de l’existence de la planète, de sorte que les pôles magnétiques nord et sud ont changé de place.

Nous ne savons pas pourquoi cela se produit, encore moins quand cela se produira ensuite, mais chaque fois que quelque chose d’inhabituel est observé par rapport au terrain, certaines personnes sautent à la conclusion que c’est un signe avant-coureur du prochain retournement. Un article dans Actes de l’Académie nationale des sciences montre que le centre du dernier kerfuffle, connu sous le nom d’anomalie de l’Atlantique Sud, n’est pas vraiment inhabituel. Si des retournements se produisaient chaque fois qu’une zone de la planète subissait un champ inhabituellement faible, ils se produiraient beaucoup plus souvent.

Une diminution de 10 % de l’intensité du champ magnétique au cours des 180 dernières années pourrait être une fluctuation aléatoire, mais certains craignent que ce soit un signe des choses à venir. L’alarme s’est encore accrue avec la découverte que les satellites fonctionnent parfois mal au-dessus de l’Atlantique sud parce que le champ n’y est pas assez fort pour se protéger contre les rayons cosmiques.

Cependant, le Dr Andreas Nilsson de l’Université de Lund dit que nous n’avions tout simplement pas conscience des versions précédentes de l’anomalie. “Nous avons cartographié les changements du champ magnétique terrestre au cours des 9 000 dernières années, et des anomalies comme celle de l’Atlantique Sud sont probablement des phénomènes récurrents liés aux variations correspondantes de la force du champ magnétique terrestre”, a déclaré Nilsson dans un communiqué. Des baisses d’intensité de champ et des anomalies locales se sont produites fréquemment tout au long de la période étudiée, et ont eu tendance à coïncider, avant le retour à la moyenne. Une période d’il y a environ 2 600 ans semble correspondre particulièrement bien à ce qui se passe aujourd’hui.

La période la plus similaire à aujourd’hui en termes d’état du champ magnétique remonte à 2 600 ans. Crédit image : Andreas Nillson

Pour établir cela, Nilsson et ses co-auteurs ont étudié des preuves de l’intensité du champ du monde entier au cours de cette période, y compris des échantillons volcaniques, des dépôts de sédiments et des pots d’argile cuits à 580 ° C (1070 ° F) ou plus. Tous ces éléments, s’ils contiennent suffisamment d’éléments magnétiques dans leur composition, peuvent enregistrer le champ magnétique au moment où ils se sont refroidis ou se sont solidifiés. Bien que certains de ces enregistrements existaient déjà, l’équipe de Nilsson devait développer de nouvelles techniques de modélisation pour reconstruire l’intensité du champ à partir des données inégales.

Bien que les auteurs ne soient pas en mesure de nous dire quand le prochain retournement aura lieu, ils font une prédiction. “Sur la base des similitudes avec les anomalies recréées, nous prévoyons que l’anomalie de l’Atlantique Sud disparaîtra probablement dans les 300 prochaines années”, a déclaré Nilsson. Cependant, cela pourrait être un peu tard pour les opérateurs de satellites.

Le champ magnétique s’affaiblit en ce moment, mais ce n’est pas comme s’il ne l’avait jamais fait auparavant. Crédit image : Andreas Nilsson

En moyenne, le champ magnétique terrestre s’inverse tous les 200 à 300 000 ans, donc avec (probablement) 780 000 ans, il est certainement plausible que cela se produise bientôt, mais les chances sont contre une dans la vie de quiconque. Nous ne savons pas si les retournements passés ont fait du mal – il y a eu des spéculations sur une exposition accrue aux radiations de l’espace pendant une période faible pendant le retournement, mais personne ne le sait avec certitude. Les taux d’extinction des réclamations augmentent pendant les retournements sont débattus.

Pour l’humanité, cependant, les dangers sont probablement plus grands. Ce qui se passerait, mis à part les boussoles pointant soudainement dans la mauvaise direction, est difficile à dire, mais il est plausible que les dommages causés par les tempêtes solaires aux réseaux électriques augmentent considérablement pendant le retournement. Les outils en pierre, ce que nous avions de plus proche de l’infrastructure technologique lors du dernier retournement, étaient vraisemblablement beaucoup moins sensibles.

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