Brian Benjamin, lieutenant-gouverneur de New York, arrêté et inculpé dans un stratagème de corruption présumé

Brian Benjamin, lieutenant-gouverneur de New York, arrêté et inculpé dans un stratagème de corruption présumé
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CNN

Le lieutenant-gouverneur démocrate de New York, Brian Benjamin, a démissionné après avoir été arrêté et inculpé pour sa participation présumée à un stratagème visant à obtenir des contributions électorales en échange de l’obtention d’une subvention de l’État, selon un acte d’accusation non scellé mardi.

La gouverneure de New York, Kathy Hochul, a déclaré qu’elle avait “accepté la démission de Brian Benjamin avec effet immédiat”.

«Pendant que le processus judiciaire se déroule, il est clair pour nous deux qu’il ne peut pas continuer à servir en tant que lieutenant-gouverneur. Les New-Yorkais méritent une confiance absolue dans leur gouvernement, et je continuerai à travailler chaque jour pour leur servir », a déclaré le gouverneur démocrate dans un communiqué.

Damian Williams, le procureur américain du district sud de New York, a condamné Benjamin lors d’une conférence de presse mardi en début d’après-midi.

“C’est une simple histoire de corruption”, a déclaré Williams, ajoutant plus tard, “L’argent des contribuables pour les contributions à la campagne. Quiproquo. Ceci pour cela. C’est de la corruption, purement et simplement.

Benjamin a été inculpé de plusieurs chefs d’accusation, notamment de corruption et de complot de fraude électronique de services honnêtes, de corruption, de fraude électronique de services honnêtes et de deux chefs de falsification de documents, pour un complot présumé qui a eu lieu alors qu’il était sénateur d’État.

Une source proche du dossier affirme que Benjamin s’est rendu aux autorités mardi matin. Benjamin a plaidé non coupable devant le tribunal fédéral de Manhattan et a une caution de 250 000 $, selon des documents judiciaires.

CNN a contacté un porte-parole du bureau de Benjamin et Hochul pour commentaires. Un porte-parole de la campagne de Benjamin a précédemment déclaré à CNN : « Ni le lieutenant-gouverneur Benjamin ni sa campagne ne sont accusés d’actes répréhensibles et ils sont prêts à coopérer pleinement avec les autorités. Dès que la campagne a découvert que ces contributions provenaient de sources inappropriées, ils les ont fait don au Conseil des finances de la campagne, conformément aux directives obtenues de la BFC. »

L’acte d’accusation indique qu’entre 2019 et 2021 environ, lorsque Benjamin était sénateur d’État, il aurait participé à un stratagème visant à obtenir des contributions de campagne d’un promoteur immobilier anonyme basé à Harlem en échange d’une subvention de l’État de 50000 $ pour une organisation à but non lucratif. contrôlé par le développeur. L’organisation à but non lucratif a fait don de fournitures scolaires et d’autres ressources aux programmes des écoles publiques et aux élèves de Harlem, indique l’acte d’accusation.

“Ce faisant, Benjamin a abusé de son autorité en tant que sénateur de l’État de New York, se livrant à un stratagème de corruption en utilisant des fonds publics à ses propres fins de corruption”, indique l’acte d’accusation.

Williams a déclaré que bien que la subvention de l’État de 50 000 $ n’ait finalement pas été versée, cela “ne constituera pas un obstacle juridique à cet acte d’accusation”.

L’acte d’accusation allègue que d’autres personnes agissant sous ses ordres ou en son nom “se sont livrées à une série de mensonges et de tromperies pour dissimuler son stratagème” en falsifiant prétendument les formulaires des donateurs de la campagne, en trompant les régulateurs municipaux et en fournissant de fausses informations dans les formulaires de vérification que Benjamin a soumis alors qu’il était à l’étude pour être nommé prochain lieutenant-gouverneur de New York. Benjamin a été sénateur d’État de juin 2017, représentant le nord de Manhattan, jusqu’à ce qu’il soit nommé par Hochul.

Le promoteur immobilier anonyme aurait fait des contributions frauduleuses à l’offre ratée de Benjamin pour devenir contrôleur de la ville de New York en faisant prétendument des dons au nom de personnes qui n’avaient pas personnellement financé les contributions ou qui ont été remboursées pour avoir fait les contributions, indique l’acte d’accusation.

Les procureurs allèguent que Benjamin a dit au personnel et aux conseillers que certaines contributions avaient été collectées par le développeur, et qu’à plus d’une occasion, Benjamin a personnellement rencontré le développeur pour recevoir ses contributions – se rencontrant même dans la rue pour collecter un “paquet” de contributions.

L’acte d’accusation allègue également que Benjamin a dit au promoteur qu’il aiderait le magnat de l’immobilier à obtenir l’approbation du conseil communautaire pour un permis de dérogation de zonage pour une propriété qu’il possédait, en échange d’une contribution à un comité d’action politique.

Lorsque le Conseil des élections de l’État de New York a informé la campagne de Benjamin en 2019 qu’il devait déposer des formulaires identifiant les propriétaires de LLC qui avaient contribué à la campagne, dont un lié au promoteur immobilier anonyme, Benjamin aurait demandé à un membre du personnel dans un e-mail, « Que se passe-t-il si quelqu’un refuse de fournir ces informations ? » Les procureurs allèguent que la campagne n’a finalement pas fourni d’informations sur le propriétaire de la société associée au développeur aux responsables électoraux.

Après qu’un rapport publié par The City en 2021 ait soulevé des questions sur les dons, les procureurs allèguent que la campagne de Benjamin pour le contrôleur a envoyé une lettre au Conseil des finances de la campagne indiquant qu’il n’avait aucune raison de remettre en question la légitimité des contributions.

Bien que le donateur immobilier ne soit pas mentionné nommément dans l’acte d’accusation de Benjamin, un promoteur basé à Harlem nommé Gerald Migdol a été arrêté et inculpé en novembre 2021 pour complot en vue de commettre une fraude électronique, une fraude électronique et un vol d’identité aggravé dans le cadre d’un stratagème visant à déformer et à dissimuler les sources des contributions aux campagnes politiques. Migdol a plaidé non coupable de tous les chefs d’accusation.

L’acte d’accusation de Migdol mentionne un candidat anonyme appelé “Candidat-1”, et allègue que Migdol a participé à un stratagème visant à dissimuler les sources des contributions apportées à la campagne de ce candidat. Mardi, Benjamin a été ajouté comme coaccusé dans l’affaire Migdol. CNN a contacté les avocats de Migdol pour commentaires.

L’acte d’accusation de Benjamin allègue également que, alors qu’il était à l’étude pour le poste de lieutenant-gouverneur, il aurait faussement affirmé dans un questionnaire qu’il n’avait jamais directement exercé son autorité gouvernementale concernant un donateur qu’il sollicitait directement. Les procureurs affirment que Benjamin a appelé le promoteur immobilier deux heures après avoir soumis le questionnaire, pour la première fois en six mois.

Mardi, un site Web de la société immobilière de Migdol avait encore une photo de Benjamin sous une rubrique intitulée : “Qui nous soutenons, et qui nous soutient”.

Benjamin a été nommé à son poste par Hochul après avoir repris le poste le plus élevé de l’État à l’ancien gouverneur Andrew Cuomo après sa démission l’été dernier. Hochul, qui vient de terminer des négociations budgétaires controversées à Albany, va maintenant faire l’objet d’un examen minutieux du processus de vérification qui a précédé sa décision d’élever Benjamin, qui a terminé quatrième de la primaire démocrate de 2021 pour le contrôleur de la ville de New York – une campagne dans laquelle les procureurs disent maintenant qu’il recherché et reçu des contributions illégales. Benjamin est également accusé d’avoir menti sur une vérification des antécédents qui a suivi la décision de Hochul de faire de lui son principal adjoint.

Williams n’a pas voulu commenter les contacts, le cas échéant, que les enquêteurs ont eus avec le bureau de Hochul.

« Cet acte d’accusation concerne une personne : Brian Benjamin », a déclaré Williams.

On ne sait pas si Benjamin démissionnera de son poste. Comme Hochul, il est le candidat approuvé du parti à la primaire de 2022 et ne peut pas être retiré du scrutin.

Un haut responsable du Parti démocrate de l’État de New York a déclaré mardi à CNN qu ‘”il serait préférable que (le parti) trouve un autre candidat, s’il est possible que (Benjamin) soit retiré de la ligne” et que la direction du parti prévoit de “explorez toutes les options à ce sujet.”

« C’est un processus compliqué. Il n’y a pas tant de façons de le faire, mais il y a des façons de le faire. Nous examinons donc cela », a déclaré le responsable. “Et si nous le pouvons, alors il y a évidemment un comité sur les postes vacants et nous prendrions la recommandation du gouverneur pour savoir par qui nous devrions le remplacer, si cela est possible.”

Le responsable a également défendu Hochul contre les critiques de son processus de vérification, faisant référence à l’allégation des procureurs selon laquelle Benjamin avait menti sur sa vérification officielle des antécédents.

“L’avocat américain a clairement indiqué dans son acte d’accusation aujourd’hui que l’un des problèmes était le manque d’honnêteté de Brian Benjamin dans le processus de vérification”, a déclaré le responsable. «Je ne sais pas comment vous reprochez au gouverneur ou à son équipe de vérification, franchement, d’avoir obtenu de la désinformation. Elle n’a pas accès aux enquêtes en cours dans le bureau du procureur américain.

Benjamin court contre deux autres démocrates, Ana Maria Archila, une dirigeante progressiste de longue date soutenue par le Parti libéral des familles travailleuses, et Diana Reyna, une ancienne membre du conseil municipal de New York.

Archila, dans un e-mail aux supporters mardi, a déclaré que Benjamin avait trahi les New-Yorkais.

« Nos élus doivent être tenus aux normes éthiques les plus élevées pour préserver la confiance du public. Mon adversaire a violé ce pacte », a déclaré Archila. “Albany est en proie à la corruption depuis trop longtemps, les politiciens échangeant des faveurs contre l’argent des riches et des puissants.”

Dans une déclaration conjointe, Reyna et le représentant de New York Tom Suozzi, qui défie Hochul dans la primaire du gouverneur démocrate, ont qualifié l’arrestation de Benjamin de marque contre le nouveau gouverneur.

“La bombe d’aujourd’hui est un acte d’accusation contre le manque d’expérience et le manque de jugement de Kathy Hochul”, ont déclaré Suozzi et Reyna. “La première décision de Hochul a été de choisir son LG, à qui elle a confié la direction de son effort raté de réforme de la caution, la négociation du budget et la semaine dernière, elle a déclaré qu’elle avait la plus grande confiance en lui malgré de nombreux rapports d’enquêtes sur sa conduite au pouvoir.”

Le Parti démocrate de l’État de New York n’a pas immédiatement répondu à une demande de commentaire.

Ce titre et cette histoire ont été mis à jour avec des développements supplémentaires mardi.

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